Zomaar een bibliotheek in een Londense buitenwijk

Toeval of niet, aan het begin van de straat waar we deze week een appartement huren, staat een kleine bibliotheek. South Norwood, een wijk in het zuidoosten van Londen (district Croydon), waar we zonder Airbnb nooit terecht gekomen zouden zijn. Het is in onze ogen een armoedige wijk. De huizen zijn qua onderhoud vaak in een betreurenswaardige staat en wat vooral treurig stemt is de rotzooi in de voortuinen en op de straten. We zien zelfs een vos opduiken tussen het vuilnis, maar dat blijkt voor Londense begrippen een normaal tafereel.  Vanmorgen spraken we kort de buurman onder ons, die niet begreep waarom we hier verbleven als we uit het prachtige Holland komen. Leg dan maar eens uit dat je afgaat op een airbnb site en we het juist leuk vinden om ergens in een niet toeristische omgeving neer te strijken en iets mee te krijgen van het leven daar. 

IMG 2755aZo’n omgeving kan een goede bibliotheek gebruiken zou je zeggen, maar niets is minder waar. Gebouwd en ingericht in de jaren zestig is er sindsdien niets meer aan onderhoud van het exterieur en het interieur gedaan. De bibliotheek van South Norwood ziet er – net als de wijk- verouderd en wat armoedig uit. Op een doordeweekse woensdagochtend zijn er in de kleine bibliotheek zo’n twintig mensen aanwezig. Op een moeder met klein kind na zijn ze allemaal aan het studeren of maken gebruik van de computers. Ik raak aan de praat met een van de medewerkers. Ze maakt zich zorgen over het afnemend gebruik van de bibliotheek. Ik begrijp van haar dat ze in verschillende vestigingen in de wijk Croydon werkt en het verschilt per buurt of de bibliotheek goed bezocht wordt. In wijken waar ouders met kinderen meer thuis zijn ligt het bezoek hoger. Aan de prijs kan het niet liggen, want het lenen van boeken en het gebruik van de computers is gratis. Wat volgens haar wel goed loopt is de huiswerkklas die op een aantal momenten in de week aangeboden wordt.

IMG 2813aTerug in ons appartement lees ik de folder “What’s on in Croydon Libraries” door. De bibliotheek van South Norwood is, denk ik, een zwakke schakel binnen de groep van 13 bibliotheken, want hier worden bijna geen activiteiten georganiseerd. Volgens de buurman beneden wordt er niet geïnvesteerd in publieke infrastructuur en zijn partner benadrukt dat er in deze wijk ook minder vuilnis wordt opgehaald dan in andere wijken. Als ik wijs naar de voortuin van de overburen die vol staat met bouwafval zegt ze berustend: “ You get used to it.”  Met deze houding van bewoners vrees ik dat South Norwood het nog lang met deze bibliotheek zal moeten stellen. 


Alice van Diepen
directeur